추억의 양주 캪틴큐가 사라진 이유…베스트셀러에서 싸구려 상징으로 전락하기까지

[비즈리포트] 김용후 기자 =

[비즈리포트] 김용후 기자 =최초의 국산 양주는 무엇일까. 최백호의 노래 ‘낭만에 대하여’에서 나오는 도라지 위스키가 가장 먼저 떠오를 법하다. 이는 사실 위스키 향을 입힌 소주였다. 국내서 위스키 함량 100% 술이 등장한 것은 1984년 들어서다.

우리가 흔히 초기 양주라고 생각하는 술들은 1970년대 들어 기타재제주(위스키, 럼, 브랜드 등 원액을 20% 미만으로 섞은 술) 형태로 만들어진 것이 대부분이다. 이중 대표작을 꼽자면, 단연 1978년 등장해 초기 양주 시장을 그야말로 휩쓴 ‘캪틴큐(캡틴큐)’였다.

◇위스키? 실제론 럼…지독한 숙취로도 명성
캪틴큐는 출시 당시 한 병에 3000원이었다. 양주로 불렸지만, 럼(Rum)의 향을 가미한 일반 증류주였다. 럼은 주류 중에서도 숙취가 심한 편이다. 캪틴큐는 코를 찌를 듯한 강한 향과 숙취와 두통으로 기억되는 술이다.

캪틴큐가 출시된 1978년은 럼이든 위스키든 물 건너온 술이라면 다 귀한 양주 대접을 받던 때였다. 해외에 대한 동경이 컸던 당대 청춘들에게 특히 인기가 높았다. 당시 3000원은 청춘들이 먹기엔 부담스러운 가격이었지만, 그래도 다른 양주류에 비해선 저렴한 편이었다. 게다가 180ml 사이즈로 휴대하기 편하다는 것 또한 장점이었다. 1980년대 이 술을 접한 시기가 수학여행(?)인 것도 이런 이유에서다.

캪틴큐는 출시되자마자 시장을 석권했다. 출시 첫 해 매출은 1000만 병. 그해 전체 양주 시장 총 출고량의 절반 이상이 캪틴큐였을 정도였다. 비슷한 시기 등장했던 다른 증류주들이 몇해 지나지 않아 단종하면서 시장 자체가 위축된 1990년대에도 캪틴큐는 살아 남았다.

캡틴큐가 추락한 것은 2000년대 들어서다. 언론 등에서 가짜 양주를 만드는 술로 해태주조서 만든 나폴레온 등과 함께 거론되면서다. 실제로 가짜 양주를 만드는 데 사용되고, 강남구 유흥업소 등에서 유통되다가 적발되는 사례가 잊을만하면 이어졌다.

2000년대 들어 캪틴큐로 가짜 양주를 만들다가 적발된 사례가 끊이질 않았다. /SBS뉴스화면

사실 캪틴큐로 가짜 양주를 만드는 수법은 일부에 불과했다. 가짜 양주가 적발되는 사례 중 대부분은 마디사 남은 술을 한 데 섞어 다시 병에 채우는 게 대부분이다. 그러나 한 번 추락한 캪틴큐의 이미지는 회복하기가 어려웠다.

◇30년 장수상품이지만…이미지 생각해 단종 결정
캪틴큐를 생산하던 롯데주류는 가짜 양주의 원재료라는 비난이 이어지자 2015년 결국 해당 제품에 대한 단종 결정을 내렸다. 캪틴큐에 대한 여론과 이미지가 지나치게 나쁘다는 게 이유였다. 판매량은 줄었지만 출고가 기준으로 연간 5억 원씩 팔리는 제품이었다. 물량 자체를 줄였을 뿐, 단종 시점에도 시장성이 없는 것은 아니었다.

캪틴큐 광고 영상 /YTN방송화면

2010년대 중반 롯데주류는 클라우드와 처음처럼을 가지고 주류 시장의 도전자로서 압도적인 시장 강자와 경쟁에 불을 당길 무렵이었다. 캪틴큐로 대표되는 싸구려 이미지와 가짜 술 온상이라는 비판은 다른 제품군의 신뢰에도 영향을 미칠 수 있는 요인이었다.

캪틴큐가 단종되던 시점에, 이 술을 찾는 이들은 독주를 선호하는 외국인 노동자들이 많았다고 한다. 술에 대한 취향이 고급화되면서 내국인에서 이를 찾는 사람은 드물었다는 게 롯데 측 설명이다. 롯데주류 또한 이를 항만이나 공단 등에 위치한 점포 등에 주로 공급했다고.

가난한 청춘의 술은 서글픈 이국의 삶을 위로하는 술이었다가, 오명만을 뒤집어 쓴 채 사라지게 된 것이다.

MBC뉴스화면

사실 가짜 양주의 진짜 적은 취향따라 술을 마시지 않고, 폭탄주에 섞어 마시는 질 낮은 음주문화일 터다. 그러나 그 죄는 고스란히 캪틴큐가 짊어지게 됐다. 그 결과는 30년 장수 브랜드의 퇴장이었다.

한편으론 한국인의 술 등 기호품에 대한 취향이 경제성장과 함께 빠르게 변화한 것도 무시할 수 없는 요인이다. 한국은 30년 전 베스트셀러를 견딜 수 없는 싸구려로 인식하고 퇴출시킬 만큼 빠르게 변화하는 시장이다. 장사하기 참으로 쉽지 않은 곳인 것만큼은 틀림없다. 

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